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El iceberg A-68 viajando hacia mar abierto

Para que un gran trozo de hielo marino pueda ser clasificado como un iceberg, debe cumplir las siguientes características: altura del hielo superior 4 metros sobre el nivel del mar, con un grosor superior a los 29 metros y una extensión de al menos 500 metros cuadrados.

iceberg A-68
Los cambios en el hielo de la Antártida no son tan drásticos como en el Ártico. Fuente: NASA.

Aun cuando todos los años se desprenden trozos de hielo (icebergs, bergy bits o growlers) tanto de la Antártica cuanto del Ártico, el más grande hasta el momento ha causado mucho interés y constante vigilancia en la comunidad científica. El llamado iceberg A-68, que se desprendió de la plataforma Larsen de la Antártica durante el mes de julio en el año 2017, es hasta ahora uno de los más grandes de nuestro planeta.

Cuando este iceberg se desprendió tenía un área cercana a los 6,000 kilómetros cuadrados, y según las imágenes satelitales, ha perdido muy poco de su volumen en los últimos años. Los vientos y las corrientes marinas de la región, han sido los principales responsables por su movimiento durante estos 2 años. Actualmente, se traslada sobre la latitud de 63 grados, en el hemisferio sur y continúa su movimiento hacia el norte.

Tras haberse desplazado con relativa calma a lo largo de la Península Antártica en los últimos años, el A-68 comienza a flotar sobre mar abierto, justo ahora en verano, época en que las corrientes oceánicas de la región están más aceleradas, y con ello se prevé que las aguas más cálidas comiencen el efecto de deshielo de este gran témpano.

Gracias al tamaño colosal de este iceberg, al desarrollo tecnológico de los sistemas de observación terrestre por medio de satélite y al interés ambiental sobre cambio climático, este gran trozo de hielo marino ha sido el más monitoreado por glaciólogos y oceanógrafos, casi en tiempo real.

Tipos de trozo de hielo marino

Hay trozos de hielo más pequeños conocidos como "bergy bits" y "growlers", estos pueden originarse a partir de glaciares, grietas en plataformas de hielo, o ser fragmentos de un iceberg que esta en proceso de deshielo.

Un bergy bit, es un fragmento con una altura de aproximadamente 1 metro sobre el nivel del mar y su extensión puede abarcar de 90 a 300 metros cuadrados.

Por otro lado, los growlers, son fragmentos aún más pequeños de hielo y son aproximadamente del tamaño de un camioneta o un piano de cola. Sobresalen con menos de medio metro de la superficie del mar y ocupan un área de aproximadamente 5 metros cuadrados.

En el caso de los icebergs, se clasifican como: iceberg tabular, estos tienen una parte superior plana con lados empinados, o iceberg no tabular, que tienen diferentes formas, ya sean cúpulas o ligeros montículos con ramificaciones.

Monitoreo de icebergs

Los icebergs son observados por el Centro Nacional de Hielo (NIC, por sus siglas en inglés) de los Estados Unidos. Esta organización produce análisis y pronósticos de las condiciones de hielo del Ártico, la Antártica, los Grandes Lagos y la Bahía de Chesapeake. NIC es la única organización que nombra y rastrea todos los icebergs antárticos.