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Colonia de peces más grande del mundo es descubierta en la Antártica

El lecho marino es el sustento de la vida marina. El fondo marino del mar de Weddel en la Antártida, se ha convertido en tan solo un año, en el mayor criadero del planeta de peces draco, ¡un auténtico récord Guiness!

draco rayado de Jonás
Imagen de un nido custodiado por un pez adulto, Neopagetopsis ionah. Imagen: Current Biology.

En el océano Antártico o Austral ocurren cosas increíbles. Aunque se trate del segundo océano más pequeño del mundo, después del Ártico, alberga la colonia de nidos de peces más grande de la Tierra. Un ecosistema único en el planeta con una enorme área de reproducción.

Una expedición con final feliz

El hallazgo ha ocurrido en la plataforma de hielo Filchner, en el sur del mar de Weddel, cerca de la Antártica. Autun Purses y sus compañeros del Instituto Alfred Wegener en Alemania, descubrieron en febrero del 2021 miles de nidos hechos por el pez Neopagetopsis ionah —también conocido como draco rayado de Jonás en castellano.

Con la ayuda de barcos de exploración y de cámaras cualificadas realizaron una expedición de seis semanas sobre el lecho marino. Rastrearon y filmaron lo que, por casualidad, se ha convertido en un auténtico "récord Guiness". Los resultados de la travesía se publicaron hace una semana en la revista científica Current Biology.

Estaban a bordo del RV Polarstern, un enorme barco de exploración polar alemán diseñado para navegar a través de icebergs, cuando se toparon con estos 60 millones de nidos. Según Purses y su equipo, se trata del área de reproducción más grande del mundo repartida en cientos de kilómetros cuadrados.

Un criadero más grande que Talca

La colonia constituye un área de aproximadamente 240 kilómetros cuadrados en el fondo marino. Para que nos hagamos una idea, es un terreno más grande la ciudad de Talca (232 km2), capital de la Región del Maule, y situado a más de 500 metros de profundidad. Un ecosistema repleto de uno o dos nidos activos por m2.

Según Purses, que dirigió la imagen submarina del barco, cada nido tiene unos 15 centímetros de profundidad, 75 centímetros de diámetro y contiene alrededor de 1.500 y 2.000 huevos vigilados y custodiados por un pez adulto. Definitivamente, hoy por hoy conforma el mayor criadero de peces conocido hasta la fecha.

Los investigadores no saben cuánto tardan en eclosionar estos huevos, puesto que hasta hace 25 años no se sabía siquiera dónde se reproducían estos dracos. Para resolver estos enigmas, el equipo de investigadores ha instalado dos cámaras en el fondo del mar cerca de los nidos activos para tratar de capturar imágenes de la eclosión de estos pequeños.