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Icónico pájaro carpintero pico de marfil puede no estar extinto

El legendario pájaro carpintero pico de marfil fue avistado, oficialmente, por última vez en 1944, pero un grupo de investigadores asegura que hay evidencias recientes que ha regresado de entre los muertos.

Pájaro carpintero pico de marfil
Un pájaro carpintero pico de marfil. Fotografía original de Arthur A. Allen, 1935, colorida por Jerry A. Payne, USDA-ARS.

Una búsqueda investigativa de tres años para encontrar al pájaro carpintero de pico de marfil —que se suponía que se había extinguido a mediados del siglo pasado—, concluyó que los informes sobre su desaparición pueden haber sido muy exagerados.

El pájaro carpintero de pico de marfil es uno de los pájaros carpinteros más grandes del mundo, pero el último avistamiento oficial del ave fue en 1944. La existencia de la especie se limitó entonces a los libros de historia de la observación de aves, y solo quedaron en fotografías granuladas y especímenes taxidérmicos.

Sin embargo, tentadores informes de posibles avistamientos en las décadas posteriores han catapultado a la especie hacia un estatus legendario. Los investigadores y observadores de aves han pasado años recorriendo los pantanos y bosques de su nativo sureste de los Estados Unidos, ansiosos por encontrar pruebas sólidas de su supervivencia.

Muchos han afirmado haber vislumbrado su plumaje blanco y negro, o haber escuchado el característico sonido de doble golpe de su pico resonando a través de los húmedos bosques del sur. Pero con una naturaleza escurridiza que recuerda a Pie Grande o al Monstruo del Lago Ness, el pájaro carpintero de pico de marfil ha eludido repetidamente la detección oficial.

El santo grial de la observación de aves

Sin embargo, un nuevo trabajo del Aviario Nacional de Estados Unidos y el Project Principalis afirman demostrar la presencia de hasta tres pájaros carpinteros de pico de marfil en los bosques de Luisiana.

En un estudio, que aún no ha sido revisado por pares, los investigadores utilizaron fotos de cámaras de rastreo y videos de drones para respaldar sus afirmaciones, obtenidos de un sitio de estudio no revelado. Informan "múltiples líneas de evidencia" para sugerir que la especie todavía está viva y coleando.

pájaro carpintero pico de marfil
Dos imágenes de posibles pájaros carpintero pico de marfil, obtenidas durante el estudio. © Latta et al, 2022.

Steve Latta, director de conservación en el Aviario Nacional y líder del estudio, dijo que todos los miembros del equipo de estudio tuvieron encuentros con pájaros carpinteros pico de marfil en algún momento, y él mismo los vio brevemente.

"Me sorprendió. Quedé visiblemente temblando después”, dijo Latta. “Te das cuenta de que has visto algo especial que muy pocas personas tuvieron la oportunidad de ver. Me reforzó que, sí, esta ave existe y me dejó con un sentido de responsabilidad para protegerla en el futuro”.

¿Están realmente extintos los pájaros carpinteros de pico de marfil?

Las fotografías obtenidas por el equipo son ciertamente convincentes, aunque se ven obstaculizadas por el hecho de que a menudo son realizadas a larga distancia, con baja resolución, que permanecen abiertas a la interpretación.

A pesar de esto, el equipo espera que la gran cantidad de datos acumulados a lo largo de los años sea suficiente para justificar la confirmación oficial de la persistencia de la especie. Los pájaros carpinteros pico de marfil pueden incluso existir en otros lugares, dicen, si bien no de forma permanente, aunque periódicamente.

Los pájaros carpinteros pico de marfil alguna vez fueron relativamente comunes en el sureste de los Estados Unidos y Cuba, pero las poblaciones fueron devastadas por la destrucción del hábitat y la caza por parte de los recolectores. En la década de 1920, ya eran extremadamente raros. A pesar de su nombre, sus picos están hechos de hueso, no de marfil, y alguna vez fueron utilizados como objetos decorativos por algunos nativos americanos.

Oficialmente, los pájaros carpinteros pico de marfil figuran como En Peligro Crítico en la Lista Roja de la IUCN, pero el gobierno de los Estados Unidos propuso que la especie se declarara extinta en 2021, a la espera de una decisión final a finales de este año.

Los investigadores del Aviario Nacional planean continuar su búsqueda por evidencias. Y ya sea que se considere que el pájaro carpintero pico de marfil existe o no, seguirá fascinando a sus admiradores, con un legado que, independientemente de todo, perdurará.