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¿Conoces a Gran Abuelo? Tiene 5.484 años de edad, ¡y vive en Chile!

Esta es una de esas historias mágicas que la naturaleza nos regala y que da alegría compartir con todo el mundo. ¿En qué estaban los seres humanos hace más de 5.000 años? ¿Quién es el protagonista de esta crónica? No eches raíces que aquí va.

El gran abuelo; alerce milenario; Chile
Este alerce, conocido como el 'Gran Abuelo', sería el más longevo del planeta, con más de 5.000 años de vida, y se encuentra en Chile. Imagen: Gabriel Popkin/Science.

¿Qué pasaba en la Tierra hace 5.484 años? Por esos tiempos, el ser humano inventaba la escritura para dejar atrás la prehistoria. ¿Habrá algún testigo vivo de aquella época? ¡Sí! Aunque germinaba lejos de Mesopotamia (Medio Oriente), en rigor, lo hacía a 14.000 kilómetros de distancia de la llamada cuna de la civilización occidental.

¿Dónde? En el sur de Chile, al final de Sudamérica, en lo que hoy se denomina Región de Los Ríos. ¿De quién se trata? De Gran Abuelo, un alerce (Fitzroya cupressoides) de 5.484 años de vida que aún existe en los húmedos bosques valdivianos.

Mide cerca de 35 metros de alto y 4,7 metros de diámetro. Gran Abuelo vive protegido en una quebrada fresca y húmeda en el Parque Nacional Alerce Costero. Allí en su milenaria existencia ha evitado los incendios y, por supuesto, las afiladas hachas que talaron a muchos otros de su especie.

Hoy, este alerce milenario no sólo destaca por su longevidad; sino que, además, por ser en sí un ecosistema que acoge la más variada vida silvestre en medio del húmedo bosque austral.

¿Cómo se calculó su edad?

Utilizando una combinación de modelos informáticos y métodos tradicionales, Jonathan Barichivich Henríquez, científico ambiental chileno del Laboratorio de Ciencias Ambientales y del Clima en París (Francia), estimó que Gran Abuelo ha vivido por más de 5.000 años, según consignó en una entrevista con la revista Science.

Esto lo hace mayor que “Matusalén”, un pino bristlecone en el este de California (Estados Unidos) con 4.853 años de vida. “En cierto modo el árbol me dijo que era hora” de tomar el núcleo, afirmó Jonathan Barichivich a Science.

El estudio arrojó una estimación de edad de 5.484 años, con un 80% de probabilidad que el árbol haya vivido más de 5.000 años. “Fue asombroso”, reveló el ingeniero forestal, ya que esperaba que tuviera unos 4.000 años.

La metodología que utilizó el investigador para estimar la edad del árbol no genera daños en él. Además, se complementó con información de modelos estadísticos, para así determinar, con alta probabilidad, la edad real de este longevo ejemplar.

La revista Science (1880) anticipa que “es probable que muchos dendrocronólogos se muestren escépticos ante la afirmación de Barichivich, que aún no se ha publicado, porque no implica un recuento completo de los anillos de crecimiento del árbol”.

Aunque algunos como Harald Bugmann, dendrocronólogo de la Universidad de Zürich (Suiza), sostiene que “confío plenamente en el análisis que ha realizado Jonathan. Suena con un enfoque muy inteligente”.

En 2020, los científicos chilenos, Jonathan Barichivich y Antonio Lara, extrajeron parte del Gran Abuelo con un barrenador incremental (taladro en forma de T que no daña el árbol) como se hace habitualmente para contar sus anillos (dendrocronología).

El tema es que debido a que el barrenador no pudo alcanzar el centro del alerce, los expertos recurrieron a modelos estadísticos para determinar su edad completa. Entonces utilizaron núcleos completos de otros alerces e información sobre cómo los factores ambientales y la variación aleatoria afectan su crecimiento. El método arrojó una estimación de 5.484 años. ¡Increíble, larga vida Gran Abuelo!