Sentinel-6 fue lanzado con éxito: entregará datos de alta precisión

Este sábado 21 de noviembre fue lanzado un nuevo satélite de la serie Sentinel para estudiar los cambios en la altura del nivel del mar, entre otras aplicaciones. Se espera que la misión se mantenga en funcionamiento hasta el 2030.

satélite Sentinel-6; Falcon 9
Momento en que el cohete Falcon 9 inicia el ascenso para llevar el satélite Sentinel-6 Michael Freilich a su órbita de operación. Fotografía: NASA TV.

Según informaciones divulgadas por la NASA, el satélite Sentinel-6 Michael Freilich despegó en un cohete Falcon 9 de la empresa SpaceX a las 9:17 h local (14:17 h en Chile) de este sábado 21 de noviembre de 2020, desde el complejo 4E de lanzamiento espacial en la base de la Fuerza Aérea Vandenberg, en California, Estados Unidos.

Esta misión sumará más 10 años de mediciones continuas de altura de la superficie del mar, además de realizar observaciones de la topografía oceánica. El satélite cuenta con un radiómetro de microondas y un altímetro de radar Poseidon-4. Se espera que este satélite envíe informaciones hasta 2025, cuando será lanzado su gemelo, el Sentinel-6B, para completar la serie de mediciones hasta 2030.

La Agencia Espacial Europea (ESA, por su sigla en inglés) confirmó en su página web que el satélite llegó a su órbita en poco menos de 60 minutos luego de su despegue desde la Base Vanderberg y que ya se estableció el contacto entre el satélite y la estación terrestre de Alaska.

Algunos datos del Sentinel-6

La misión Copernicus Sentinel-6 proporcionará datos oceánicos de altura de olas, altura de la superficie del mar y viento en el área oceánica casi en tiempo real. Sus datos también servirán de apoyo a aplicaciones hidrológicas, ya que el satélite tiene la capacidad de obtener informaciones en lagos y ríos continentales.

Sentinel-6
Satélite Sentinel-6 Michael Freilich recibiendo los últimos preparativos antes de ser encapsulado para su lanzamiento. Fotografía: ESA.

El principal instrumento en el Sentinel-6 es el radar altímetro Poseidon-4 de doble frecuencia, que cuenta con una mejor precisión y estabilidad que sus antecesores. Tiene abordo un radiómetro microondas para captar el contenido de vapor de agua atmosférico, que auxiliará para lograr mediciones más precisas con el altímetro. Además cuenta con receptor de GPS y un retroreflector laser para determinar su posición con algo grado de precisión.

Poco menos de una hora llevó para que el Sentinel-6 Michael Freilich llegara a la altitud de 1336 km desde donde hará las inspecciones de la superficie. El satélite tiene una órbita polar, inclinada a 66 º, y pasará por el mismo punto del planeta a cada 10 días.

Su peso al inicio de la misión era de 1191 kg, siendo que 230 kg corresponden a combustible, y sus dimensiones son 2,35 m x 4,17 m x 5,3 m. El satélite tiene una vida útil mínima esperada de 5,5 años, por lo que en conjunto pueden entregar más de 10 años de informaciones meteorológicas y oceanográficas a nivel mundial.

¿Porqué Sentinel-6 Michael Freilich?

El sexto satélite de la misión Sentinel lleva el nombre de Michael Freilich, en honor al ex director de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA, que tuvo un gran destaque en lo que respecta a observaciones oceánicas desde el espacio. Según palabras del director de los Programas de Observaciones de la Tierra, de la ESA, Michael Freilich "ayudó a mejorar la comprensión de nuestro planeta y fue figura clave para la misión Sentinel conjunta de la NASA y ESA".