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Detectan nuevo fenómeno meteorológico: los lagos atmosféricos

Estos verdaderos charcos de humedad o tormentas detectadas en el Océano Índico duran días seguidos y ocurren varias veces al año. Conoce más detalles, en la siguiente nota.

lago atmosférico en el océano índico
El vapor de agua del Océano Indo-Pacífico eventualmente se desprende para convertirse en lagos atmosféricos. Imagen: de AGU / Brian Mapes / NOAA

Un nuevo fenómeno meteorológico ha sido identificado en el Océano Índico occidental, se trata de los lagos atmosféricos o charcos compactos de humedad que llevan agua a la costa de África oriental.

El científico atmosférico de la Universidad de Miami, Brian Mapes realizó un estudio recientemente, detectando y describiendo estas tormentas únicas.

En una primera instancia, catalogó tales tormentas: Mapes utilizó cinco años de datos satelitales para detectar 17 lagos atmosféricos, con más de seis días de duración y dentro de los 10° del ecuador, en todas las estaciones. También encontró lagos más alejados del ecuador y algunas tormentas que se convirtieron en ciclones tropicales.

Mapes comenta que: "Es un lugar que está seco en promedio, así que cuando los lagos atmosféricos ocurren, son muy importantes, por lo que espero aprender más conocimiento local sobre ellos, en esta área con una historia náutica venerable y fascinante donde los marineros observadores acuñaron la palabra monzón para patrones de viento, y seguramente también notaron estas tormentas ocasionales".

¿Por qué sucede este fenómeno?

Al igual que las corrientes de aire húmedo y lluvioso, conocidos como ríos atmosféricos que producen grandes cantidades de precipitación, los lagos atmosféricos se detectan como verdaderos filamentos de vapor de agua en áreas como las de los Océanos Índico y Pacífico.

Estas especies son lo suficientemente concentradas como para producir lluvia y no están formados y definidos por un vórtice, como la mayoría de las tormentas en la Tierra.

Pero también tienen diferencias con los ríos atmosféricos, los cuales son de flujo rápido: los lagos atmosféricos pueden separarse de su fuente a medida que avanzan a un ritmo tranquilo hacia la costa.

Cuando el vapor de agua de estos lagos se transforma en líquido, forma un charco de solo unos pocos centímetros de profundidad y alrededor de mil kilómetros de ancho. Como ven, son mucho más pequeños que un río pero pueden convertirse en una precipitación significativa para las tierras bajas secas de los Países del Este de África.

Como hemos visto, este fenómeno meteorológico se origina como corrientes de vapor de agua desde el lado occidental del monzón del sur de Asia y flotan a lo largo de las regiones oceánicas y costeras en la línea ecuatorial, en áreas donde la velocidad promedio del viento es alrededor de cero, con varios días seguidos de duración y ocurren varias veces al año.

Los patrones climáticos en esta región del mundo, han recibido poca atención por parte de los meteorólogos, limitándose principalmente a estudios de lluvia y vapor de agua a una escala mensual en lugar de diaria, según Mapes.

Hoy, él continúa trabajando para comprender por qué los lagos atmosféricos se separan del patrón similar a un río a partir del cual se forman, y cómo y por qué se mueven hacia el oeste. Según su hipótesis, esto podría deberse a alguna característica del patrón de viento más grande, o quizás a que los lagos atmosféricos son autopropulsados por los vientos generados durante la producción de lluvia.