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El Einstenio, nacido de explosión termonuclear, vuelve con secretos

Un elemento químico poco conocido, de extrema radiactividad y difícil manejo: el Einstenio, nacido de una explosión termonuclear, pone al descubierto secretos nunca antes develados por los científicos. Encuentra aquí las novedades.

einstenio
Demasiado caliente para manejar y altamente radiactivo: el Einstenio es el elemento más pesado de la tabla periódica.

Debido a su escasez y alta radiactividad, el einstenio ha sido poco trabajado desde su descubrimiento en 1952. Pero ahora, un equipo del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (LBNL) junto a la Universidad de California en Berkeley, abre camino en la química experimental por los resultados obtenidos en el manejo de este peligroso elemento. Estos científicos han logrado, con suficiente einstenio, realizar pruebas básicas que permiten descubrir sus dimensiones.

En su estudio publicado por la revista Nature, los autores explican cómo, con 200 nanogramos de Es-254 (una forma rara de einstenio con una vida media de 275,5 días), alcanzaron el resultado. El einstenio, nacido luego de una explosión termonuclear en una isla del Océano Pacífico, es el raro elemento químico número 99 de la tabla periódica.

¿Cómo se vio por primera vez?

En 1952, con la detonación del dispositivo termonuclear "Ivy Mike" ubicado en la isla de Elugelab en el Océano Pacífico, se descubrió este elemento químico entre los escombros químicos. Tras nueve largos años de trabajo minucioso, finalmente se pudo sintetizar el einstenio.

Fue curiosamente nombrado en honor a Albert Einstein, premio nobel de física por el descubrimiento del efecto fotoeléctrico. Esto se debe a sus contribuciones en la comprensión de la fisión y fusión nuclear, que allanaron el camino en la construcción de armas nucleares y uso de energía nuclear.

Después de la explosión termonuclear de 1952, serían detectados sólo 200 átomos del elemento 99, lo que muestra su escasez. En su momento no se pudieron hacer pruebas del recién nacido einstenio, debido a su rápida degradación y alta radiactividad. Recientemente, se demostró que sí era posible medir ciertos parámetros del peligroso elemento químico.

Análisis químico del Einstenio

El einstenio forma parte del grupo de elementos del transplutonio (números atómicos 95-103), siendo uno de los metales más pesados que cierra la tabla periódica. No sólo es demasiado caliente para manejarlo, sino que también emite rayos gamma muy dañinos para la salud humana, lo que requiere uso de trajes especiales.

Dato curioso: Un gramo de einstenio produce 1,000 vatios de energía, esto es lo que lo hace tan caliente.

Entre los experimentos más recientes del grupo de especialistas del LBNL, está la sintetización de un compuesto químico que incluía el einstenio para poder entender su interacción con otros elementos. Esto se hizo a través de la fuente de luz de radiación de sincrotrón de Stanford, que emite luz de alta energía a los compuestos químicos para permitir dejar expuesta su estructura.

tabla periódica
Einstenio: elemento 99 de la tabla periódica. Con el nuevo descubrimiento, se pueden conocer las distancias de enlace entre sus átomos y los átomos alrededor.

El equipo venía trabajando en este experimento desde hacía tiempo, mucho antes de la pandemia, y tras su regreso al laboratorio el verano pasado, había desaparecido la mayor parte de la muestra. A pesar de ello pudieron medir la distancia de enlace del einstenio y determinar su estado de valencia.

La pandemia causó atrasos en la investigación. Por suerte, aún quedaba material para ser estudiado.

"Determinar la distancia de enlace puede no parecer interesante, pero es lo primero que se quiere saber sobre cómo se une un metal a otras moléculas. ¿Qué tipo de interacción química va a tener este elemento con otros átomos y moléculas?", expresa Abergel, uno de los investigadores. La respuesta está por llegar.