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¡Increíble! Estudio muestra que meteoros habrían formado los continentes

Científicos descubren fuertes evidencias que los continentes en el planeta se habrían formado producto del impacto devastados de meteoros gigantescos, cuando la Tierra aún era un planeta joven.

cometa; planeta
El impacto devastador de meteoros gigantescos habría generado la formación de los continentes en el planeta. Imagen: Trifonov.

La formación y evolución de nuestro planeta continúa siendo un gran misterio. Si la Tierra tuviera hoy 100 años, podríamos decir que el ser humano nació hace sólo un mes —esto equivale a lo 6 millones de años que el ser humano habita el planeta, comparado a los 4.500 millones de años que tiene la Tierra.

Así, sólo podemos imaginar y especular sobre la larga historia que no hemos presenciado. ¿Cómo era el planeta hace mil millones de años? Nunca sabremos. Pero aún así, de vez en cuando la ciencia descubre cosas sorprendentes sobre el pasado de la Tierra.

La investigación llevada a cabo en la Universidad de Curtin y publicada en la revista Nature encontró evidencias contundentes de que lo que creó los continentes en el planeta Tierra fue, sorprendentemente, el impacto de gigantescos meteoros en sus primeros mil millones de años de vida.

¿Te has detenido a pensar que la Tierra es el único planeta conocido —dentro y fuera del Sistema Solar— en el que hay continentes? Y dado que los continentes albergan la mayor parte de la biomasa de la Tierra, casi todos los depósitos minerales importantes del planeta y -por supuesto- son el hogar de los seres humanos, comprender su formación también puede ser crucial para entender la evolución de nuestra propia especie.

Tim Johnson, investigador de la Escuela de Ciencias Planetarias y de la Tierra de Curtin, menciona que la idea de que los continentes se formaron originalmente en sitios de impactos de meteoritos gigantes ha existido durante décadas, pero que había poca evidencia para respaldar la teoría, hasta ahora.

¿Cómo descubrieron que los meteoros gigantes pueden haber formado los continentes de la Tierra?

Los investigadores analizaron pequeños cristales de zircón en rocas encontradas en el Cratón de Pilbara (Australia), que es una de las dos únicas cortezas arcaicas antiguas identificadas en el planeta, restos vivos de lo que era el planeta hace casi 4 mil millones de años.

Estudo mostra que continentes da Terra foram formados por meteoros gigantes
Cratón de Pilbara, en Australia Occidental, local donde fueron recolectas muestras de la corteza arcaica mejor preservada del planeta, utilizadas en el estudio. Imagen: Steve B. Freo.

El estudio reveló un proceso de fusión que comenzó en la superficie y luego avanzó hacia las profundidades, y no al revés. Este proceso es consistente con el efecto geológico causado por el impacto de meteoros gigantes.

Jhonson dijo que "nuestra investigación proporciona la primera prueba sólida de que los procesos, que dieron lugar a la formación de los continentes, se iniciaron con impactos de meteoros gigantes —parecidos al que provocó la extinción de los dinosaurios, sólo que miles de millones de años antes".

Si tenemos en cuenta que los continentes terrestres albergan metales críticos como el litio, el estaño y el níquel, materias primas extremadamente importantes para las tecnologías emergentes de mitigación del cambio climático, esto subraya aún más la importancia de comprender su formación, que se produjo a través de un proceso llamado diferenciación de la corteza.

Ahora, los científicos planean probar los hallazgos en otras áreas de la antigua corteza continental alrededor del planeta, para averiguar si el modelo es, de hecho, universal. Por ahora, solo podemos imaginar el efecto increíblemente destructivo de estos meteoros golpeando el planeta y dando forma a su superficie, y pensar en todo lo que todavía queda por descubrir.