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Explosión de vida oceánica originó las primeras montañas de la Tierra

Un aumento exagerado en la vida oceánica luego del Gran Evento de Oxidación en nuestro planeta, dio lugar a un fenómeno que cambió radicalmente el paisaje del planeta. Te contamos qué fue lo que ocurrió.

Montañas
El grafito, proveniente de fuentes de carbono orgánicas, tuvo un papel fundamental en la formación de las primeras montañas del planeta.

No es extraño encontrar fósiles de animales marinos en el tope de formaciones montañosas como Los Andes y el Himalaya. De hecho, la tectónica de placas levantó enormes losas de roca desde el lecho marino para formar estas y otras cadenas montañosas alrededor del mundo. Pero para que todo esto ocurriera, fueron necesarias ciertas condiciones, y esto fue lo que dos investigadores de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Aberdeen, en el Reino Unido, descubrieron.

Los registros geológicos posteriores al Gran Evento de Oxidación evidencian acúmulo carbono de origen orgánico, en un periodo paralelo al aparecimiento de las primeras montañas en el planeta, esto hace 2.100 a 1.800 millones de años atrás.

El Gran Evento de Oxidación corresponde al periodo en que la atmósfera y los océanos primitivos experimentan por primera vez un aumento en la concentración de oxígeno, durante la era Paleoproterozoica.

El aumento en las concentraciones de oxígeno generó una respuesta del sistema, dando lugar a un incremento en la cantidad de nutrientes y la consecuente proliferación de cianobacterias tolerantes al oxígeno, las que, al depositarse en el fondo marino crearon capas de sedimentos ricos en carbono orgánico.

¿Qué tiene a ver el carbono orgánico con la formación de montañas?

Estos sedimentos formaron capas de grafito, un material que jugó un papel crucial en la fractura de las rocas, creando las condiciones necesarias para el surgimiento de montañas.

Para que el choque de las placas tectónicas logre formar montañas, es necesario que las rocas puedan moverse más fácilmente, esto, mediante la presencia de algún material que otorgue menos fricción. Aquí es donde entra el grafito.

La cantidad de carbono adicional producto de la descomposición de las cianobacterias se evidencia en un máximo de sedimentos ricos en arcilla y grafito, que permitió que la deformación de la corteza fuese más fácil, dando así lugar a las primeras montañas en el planeta.

grafito
Además de ser utilizado en la fabricación de lápices, el grafito es utilizado industrialmente como un lubricante sólido.

La presencia del grafito permitió la lubricación de las rocas fracturadas, haciendo con que se amontonaran unas sobre otras, dando origen, finalmente a montañas.

¿Qué es el grafito?

El grafito, no es nada menos que carbono cristalizado, cuya estructura molecular es hexagonal, y apilados unos sobre otros. Estos elementos formados apenas por átomos de un mismo elemento, se conocen como como alótropos. Un ejemplo de otro material constituido apenas por carbono es el diamante.

Los alótropos son substancias diferentes formadas por un mismo elemento.

Un otro elemento que tienen la propiedad de presentar diferentes estructuras moleculares es el oxígeno. Por ejemplo: el oxígeno que respiramos es compuesto por dos átomos (O2) del elemento, mientras que el ozono —gas que nos protege de los dañinos rayos ultravioleta— es compuesto por tres átomos de oxígeno (O3).