Inédito: este es el enorme agujero negro del centro de nuestra galaxia

Ha sorprendido a la comunidad científica la obtención de la primera imagen del gran agujero negro que alberga el centro de nuestra galaxia. El anuncio lo ha hecho el mismo equipo que captó la primera imagen de un agujero negro hace tres años.

Sagitario A*
Esta es la primera imagen de Sagitario A*, el agujero negro supermasivo del centro de nuestra galaxia, tomada por el EHT. Crédito: EHT Collaboration/ ESO.

Este jueves 12 de mayo, científicos del Telescopio Horizonte de Sucesos (EHT, por sus siglas en inglés) han presentado ante una rueda de prensa simultánea en varios países la primera imagen de Sagitario A* (Sgr A*), el agujero negro supermasivo que rota en el centro de nuestra Vía Láctea. Tras días de rumores sobre el anuncio, la expectativa se ha cumplido con creces: además de que ya ha sido detectado, se han descubierto características que eran antes impensables.

El resultado de esta investigación permitió comprobar la existencia –sin lugar a dudas– de un agujero negro en el centro de nuestra galaxia, además “aporta valiosas pistas sobre el funcionamiento de tales gigantes”, comenta el Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés). Para captar su imagen se empleó el EHT Collaboration, una red mundial de radiotelescopios, entre los cuales se encuentra ALMA, el más sensible de todos los observatorios, que está ubicado en el desierto de Atacama en Chile.

Observatorio ALMA
El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) mirando hacia la Vía Láctea, así como la ubicación de Sagitario A*. Crédito: ESO/José Francisco Salgado, EHT Collaboration.

Pero no se alcanza a ver el agujero negro, que es completamente oscuro: la imagen capta el gas brillante que lo rodea, es decir, la luz curvada por la fuerza gravitatoria de este masivo objeto. Lo que se observa es una región oscura —o sombra— con una estructura brillante en forma de anillo en torno a él. "Lo sorprendente es lo bien que coincide el tamaño del anillo con las predicciones de la teoría de la relatividad general de Einstein", explica el científico del proyecto EHT, Geoffrey Bower, durante el evento de prensa.

En 2019, el EHT obtenía la primera imagen de un agujero negro ubicado en la galaxia gigante Messier 87 (M87). Pero ¿en qué se diferencia el Sgr A* del M87? El físico José Luis Crespo del canal Quantum Fracture, quien participó en dicha conferencia de prensa, realizó una pregunta similar: en esencia, tienen atributos muy similares, además han sido detectados con iguales métodos, pero hay una diferencia entre los lóbulos de ambos. Sagitario A* tiene tres lóbulos, sin embargo MR87 sólo uno y, según explica, esto se puede deber a que el entorno del primero está muy revuelto, cambia rápidamente, y por tanto, a la variabilidad del plasma que le rodea o a la falta de resolución de los telescopios para aclarar la imagen.

El misterio detrás de Sagitario A* ¡deja en shock!

A pesar de que un agujero negro se forma como consecuencia del colapso gravitatorio de una estrella supermasiva, es probable que Sagitario A* no tenga el mismo origen, debido que hasta ahora no se han detectado estrellas cercanas que sean lo suficientemente masivas para que ocurra un evento como este. Con el descubrimiento, se pudiera estar a pocos pasos de comprender mejor qué sucede en el corazón de nuestra galaxia.

En esta ocasión también han descubierto que Sgr A*, en vez de girar con la galaxia, parece estar inclinado hacia nosotros con una incertidumbre de 30°. Es extraño este resultado, dado que ambos pueden haber nacido juntos, por lo que debieran compartir el mismo eje de rotación, pero no, están desalineados. ¿Qué pudo haber pasado? Próximamente se sabrán más detalles de la investigación.