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¿Por qué los vikingos salieron de Groenlandia y nunca más regresaron?

Se cree que la disminución de la temperatura podría explicar el abandono de los asentamientos nórdicos en el sur de Groenlandia a principios del siglo XV, aunque hay poca evidencia paleoclimática disponible en la propia región de asentamientos del interior.

Groenlandia
Uno de los grandes misterios de la historia medieval tardía es el motivo por el cual los nórdicos, que habían establecido asentamientos exitosos en el sur de Groenlandia en 985, los abandonaron a principios del siglo XV.

Los vikingos fueron uno de los pueblos que más viajaron en el mundo, llegando incluso hasta el norte de Groenlandia, pero un día decidieron abandonar esta enorme isla sin que nadie supiera la razón. Ahora, sin embargo, un estudio publicado en la revista Science Advances puede tener la respuesta definitiva sobre el motivo por el cual los vikingos abandonaron Groenlandia, y la razón puede sorprender a algunos.

Según los autores del estudio, este abandono podría deberse a múltiples factores, entre ellos el cambio climático de entonces, fallos en la gestión, colapso económico o estratificación social. Realmente, entonces, ¿por qué los vikingos, después de más de 400 años de éxito en esas tierras engañosamente pequeñas y no muy verdes, juntaron sus cosas y decidieron partir? La teoría que prevalecía hasta ahora era que simplemente no podían soportar el frío.

Los colonos nórdicos colonizaron el sur de Groenlandia en 985. Después, la región fue abandonada en gran parte a principios del siglo XV.

Esto no es para cuestionar la dureza de los vikingos: la vida era literalmente más fría entonces, ya que la Tierra acababa de entrar en un período de enfriamiento dramático, conocido actualmente como la "Pequeña Edad de Hielo". No era solo una cuestión de ponerse algunas capas adicionales o colocar más leña en la hoguera: la caída de 2 ºC provocó nada menos que una catástrofe global.

Pequeña edad de hielo

Los ríos y los mares costeros se congelaron, paralizando el comercio y las comunicaciones. Además, los cultivos y el ganado se marchitaron mientras las lluvias torrenciales arruinaban las cosechas, provocando hambre y problemas generalizados. Groenlandia no es exactamente conocida por sus veranos confortables, incluso hoy en día, aunque tal vez debió ser así, por lo que tendría sentido que esta Pequeña Edad de Hielo significase el fin de la agricultura en las tierras cubiertas de hielo.

La evidencia geológica —datos de núcleo de hielo utilizados para reconstruir los cambios de temperatura en Groenlandia a lo largo de los siglos— también parecen respaldar esta conclusión. Aunque las pruebas muestren que Groenlandia se volvió demasiado fría para la agricultura durante la Pequeña Edad del Hielo, esto se demostró de forma específica a unos miles de kilómetros de distancia de donde los vikingos realmente se establecieron.

Brattahlíð era el nombre de uno de los mayores asentamientos vikingos en Groenlandia hace 1.000 años atrás. Actualmente el lugar se conoce como Qassiarsuk, y por eso se transformó en el lugar perfecto para estudiar los cambios en las condiciones de los asentamientos nórdicos y, potencialmente, descubrir porqué fueron eventualmente abandonados. En 2020, el poblado contaba con 39 habitantes.

Fue entonces cuando empezaron a surgir las sorpresas. Si bien no hay núcleos de hielo adecuados cerca de los sitios originales de asentamiento vikingo, había algo que iría servir: un lago a tan solo 9 km del pequeño pueblo de Qassiarsuk, el Lago 578.

Reconstruyendo la historia

Boyang Zhao, autor principal del estudio, pasó tres años, junto a sus colegas, recolectando pacientemente muestras de sedimentos del lago para analizar la temperatura y la disponibilidad de agua en el área durante los últimos 2.000 años.

Según las investigaciones, las condiciones cada vez más secas debieron ser devastadoras para los vikingos de Groenlandia. Incluso en los años buenos, la agricultura en las aldeas habría sido difícil: en invierno, el ganado vacuno, algunas ovejas y cabras tendrían que mantenerse en bahías oscuras y cálidas, y en primavera mucho ganado estaría demasiado débiles para moverse a las zonas de pastoreo.

"Lo que descubrimos es que, aunque la temperatura apenas cambió en el asentamiento nórdico del sur de Groenlandia, con el tiempo la zona se volvió cada vez más seca", Boyang Zhao, autor principal del estudio.

Sin embargo, en condiciones de sequía, este modelo era mucho más difícil de sostener. Menos lluvias significaba rendimientos menores de los cultivos. Consecuentemente, los agricultores no podrían alimentar el ganado en los meses de invierno.

Algunos recurrían al mar en busca de comida para cazar mamíferos marinos que reemplazarían a los animales que ya no podían criar en tierra, pero esto era mucho más peligroso que la agricultura, e incluso la caza no estaba garantizada.

sedimentos
Una parte del sedimento extraído del fondo del lago. Uma parte dos sedimentos retirados do fundo do lago. Fonte: Diário de Notícias

A medida que la comida se volvió escasa e insegura, y con el aumento del hielo marino que amenazaba con aislar a los colonos de Europa continental, el destino de la Groenlandia Viking estaba casi sentenciado, revela el estudio.

Incapaces de enfrentar las condiciones cada vez más secas, los asentamientos debieron enfrentar a una creciente inestabilidad social, hasta que finalmente se vieron obligados a abandonar sus hogares y migrar hacia otras regiones, si no más cálidas, ciertamente más húmedos.

¿La migración de los nórdicos se debió a un cambio climático?

Las causas de la migración de los colonos nórdicos son complejas, y es difícil simplemente atribuirlas exclusivamente al cambio climático. Sin embargo, el resultado del estudio destaca que los cambios hidroclimáticos estuvieron estrechamente relacionados con el destino del asentamiento.